Como funciona el contador Geiger

Este contador consiste en un cilindro metálico que dispone de una pequeña ventanilla de plástico para dejar pasar las radiaciones. Dicho cilindro contiene argón a presión reducida, y por su eje longitudinal pasa una pequeña varilla metálica que sirve de electrodo positivo. El tubo metálico exterior actúa como electrodo negativo. 

Por medio de una fuente de alto voltaje, se mantiene una diferencia de potencial entre los electrodos del orden de 1000 a 1200 voltios. Cuando una partícula de radiación ionizante entra al tubo a través de la ventanilla, se forman algunos pares iónicos a partir de los átomos de argón. Los electrones resultantes de la ionización son atraídos hacia el electrodo positivo (varilla central) y, al moverse en esta dirección, producen una ionización adicional de los átomos de argón, con lo que más electrones se desprenden y se mueven hacia el electrodo.

Esto equivale a una pequeña corriente eléctrica que pasa a través del tubo; dicha corriente se lleva a un dispositivo que la amplifica y la identifica por medio de un ruido especial. De esta manera, cada vez que entra una partícula en el tubo y origina una "avalancha" de electrones, el dispositivo contador registra el suceso. Obviamente, mientras más partículas de radiación penetren, mayor será la corriente producida y más continuo el ruido. Así entonces tanto la continuidad del ruido como la cantidad de corriente eléctrica son una medida de la intensidad de la radiación, la cual se mide en una escala apropiada dispuesta en el contador.

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