Cómo funciona una esclusa de aire

Las esclusas de aire, tipificadas por la Quest de la Estación Espacial Internacional, se diseñan para permitir el paso seguro de gente y objetos entre un entorno presurizado y otro entorno. Su diseño también minimiza los cambios de presión y de nivel de aire en la nave. La esclusa Quest de la Estación Espacial Internacional tiene dos secciones principales: una cámara de equipo y una cámara para la tripulación. La primera está conectada a la EEI y es una bahía auxiliada para guardar equipo esencial, como las unidades de movilidad extravehicular o trajes espaciales. También es una zona en la que los astronautas se pueden preparar para los paseos espaciales, poniéndose y quitándose los trajes.

La cabina de la tripulación está conectada al compartimento de equipo; es cilíndrica y más pequeña, los astronautas siempre entran en ella antes de un paseo espacial. Una vez dentro, se cierra la escotilla interior entre la Cámara de equipo y la Cámara de la tripulación. Así el astronauta está en un entorno sellado y puede empezar la despresurización. Cuando la Cámara de la tripulación sea despresurizado por completo, se activa la escotilla exterior y el astronauta puede salir al espacio.

Es muy importante que antes de salir al espacio los astronautas "acampen" en la Cámara del equipo, donde hay poco nitrógeno, para que puedan eliminar el nitrógeno de su sangre. Así evitan sentirse mal por la descompresión y la baja presión que se experimenta en el entorno de oxígeno puro del traje espacial. El nitrógeno y oxígeno de la esclusa se suministran de los depósitos externos para que no haya que usar los gases de la estación espacial internacional.

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